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El 9 de marzo, la estadounidense Peyton Stearns, de 22 años, ocupó un lugar central en el Estadio 1. Estaba a punto de enfrentarse a la cabeza de serie número 2, Aryna Sabalenka, en el autoproclamado “Paraíso del tenis” en el desierto de Indian Wells.

Lo que las 15.000 personas no sabían era que Stearns estaba a punto de llevar al límite a uno de los mejores jugadores del mundo. Durante dos horas y 55 minutos, los espectadores se agarraron al borde de sus asientos mientras presenciaban tres sets llenos de emociones tensas, peloteos prolongados e innumerables puntos de quiebre.

A pesar de la desgarradora derrota, Stearns se convirtió en un nombre que resonó en mi mente y despertó mi curiosidad sobre la jugadora que casi venció a Sabalenka (dos veces campeona del Abierto de Australia y número 2 del mundo) en Indian Wells.

Stearns Viaje hasta ahora

Stearns nació en Cincinnati, Ohio, el 8 de octubre de 2001. Comenzó a jugar tenis a los ocho años y finalmente asistió a la Universidad de Texas en Austin, donde representó a los Longhorns durante dos temporadas. Stearns pasaría a ganar el título individual femenino de la División 1 de la NCAA, convirtiéndose en el primer jugador en la historia del programa en hacerlo. También fue una pieza clave para traer a casa títulos consecutivos de equipos de la NCAA para los Longhorns.

Después de una lesión de cuatro meses en su pie derecho, Stearns decidió convertirse en profesional en 2022. Desde entonces, ha alcanzado el puesto 43, el más alto de su carrera. En 2023, Stearns alcanzó su primera final WTA en Bogotá, aseguró su primera victoria en un partido WTA 1000 en Indian Wells, llegó a la tercera ronda en Roland Garros y a la segunda semana en el US Open.

Una noche para recordar en el Estadio 1

En una fría noche desértica en el BNP Paribas Open, Stearns estaba a punto de enfrentarse a la dos veces campeona de Grand Slam, Sabalenka, frente a una multitud abarrotada.

El partido comenzaba a pronosticar lo que se convertiría en un choque de casi tres horas entre ambos jugadores, ya que un desempate determinaría el ganador del primer set. Con 6(6)-6(2), el servicio de Stearns provocó un error no forzado de Sabalenka para darle a la estadounidense el primer set. La multitud comenzó a rugir cuando Stearns levantó su primera celebración después de una victoria en el set de 58 minutos.

Este no sería el final de la entretenida acción, pues los dos jugadores se impusieron con sus rápidos servicios y mecanismos de defensa que prolongaron los peloteos entre puntos. Después de perder el segundo set 2-6, el tercer set finalmente determinaría si Stearns estaba a punto de dar una de las mayores sorpresas del torneo. Ella no iba a caer sin luchar, y lo logró.

Stearns llegaría a tener no uno sino CUATRO puntos de partido en el tercer set. La pareja lucharía a través de una serie de puntos de quiebre y puntos de partido antes de llegar a un desempate decisivo.

Al final, Sabalenka pudo superar cuatro puntos de partido salvados y un susto de lesión, prevaleciendo sobre Stearns 6-7(2), 6-2, 7-6(6). Sabalenka recordó una conversación que tuvo con Stearns en la red.

“Ella es una jugadora increíble. Ella jugaba tenis loco. Ella dijo en la red: “De hecho, te tuve”. Tenía razón”, dijo Sabalenka en una entrevista posterior al partido.

La multitud aplaudió ruidosamente cuando Stearns salió del Estadio 1. Stearns había iluminado de lo que es capaz contra los mejores del deporte.

Insertar desde Getty Images

¿Qué le depara el futuro a Stearns?

Al igual que otros ganadores universitarios nacionales notables, como Ben Shelton, Stearns es una jugadora que se abre paso notablemente en el tenis profesional. A medida que el ascenso de jugadores universitarios convertidos en profesionales deja su huella en el mundo del tenis, podemos prever un futuro brillante para los jugadores que elige tomar esta ruta al nivel profesional.

Para Stearns, su esfuerzo contra Sabalenka puede ser solo el comienzo de lo que podemos anticipar de sus actuaciones futuras a medida que avanza la temporada 2024.

Crédito de la foto principal: Mikala Compton/American-Statesman/USA TODAY NETWORK

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