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Es posible que la Liga Premier del Medio Oeste haya provocado un cambio sísmico en el fútbol estadounidense.

Pregúntele a cualquier purista del fútbol europeo y le dirá que el sistema de ascenso-descenso es la base del espíritu competitivo. Hace que las ligas sean emocionantes y les da a todos los equipos algo por lo que jugar. Evoca una gran cantidad de emociones en jugadores y aficionados, que van desde el desamor hasta el júbilo. Y, sin embargo, Estados Unidos es diferente. Desde los primeros días del fútbol profesional estadounidense (piense en la NASL), las ligas deportivas han operado en régimen de franquicia.

A lo largo de los años se han hecho varios esfuerzos para traer pro-rel a los EE.UU., pero en su mayoría han sido en vano. La Eastern Premier Soccer League (EPSL), una liga amateur que opera en siete estados de la costa este, tuvo éxito en 2021. Otras ligas, sin embargo, se han mostrado reacias a hacer lo mismo. El viernes finalmente cayó la primera ficha de dominó: la Midwest Premier League (MWPL) semiprofesional anunció que traería el aclamado formato por primera vez a su parte del país, introduciéndolo en la conferencia Heartland de alta calidad. Los efectos de la decisión sobre la pirámide del fútbol estadounidense podrían ser monumentales.

La Premier League del Medio Oeste provoca un cambio revolucionario

¿Qué es la Premier League del Medio Oeste?

Fundada en 2019, la temporada inaugural de la MWPL tuvo lugar en 2021. Es una liga regional compuesta por los mejores clubes amateurs y semiprofesionales de siete estados diferentes. Desde su creación, la MWPL ha experimentado una rápida expansión, con 35 equipos compitiendo en 2023, en comparación con los 20 apenas dos años antes. Se ha producido una mayor expansión antes de la temporada 2024, que comenzará en mayo. Actualmente, la liga está dividida en cuatro conferencias, según la ubicación geográfica. Ampliamente considerada como la más competitiva es la Conferencia Heartland, que cuenta con 13 equipos de Illinois y Wisconsin a partir de 2024. Entre ellos se encuentran clubes conocidos como el Bavarian United SC y el Chicago House AC.

El Bavarian United es uno de los clubes más antiguos de los Estados Unidos y jugó su primer partido en 1929. Los bávaros son seis veces campeones de la Copa Nacional Amateur, la más reciente en 2022, y han sido pilares de la Copa Abierta de Estados Unidos a lo largo de la historia de la competencia. Mientras tanto, la Casa de Chicago tiene una historia mucho más breve, pero muy impresionante. Establecida en 2020 por el famoso magnate del fútbol Peter Wilt (un ferviente partidario del pro-rel), la Casa compitió en la liga profesional de tercer nivel NISA en 2021. El club finalmente se reestructuró como semiprofesional y se unió al MWPL en 2022. En 2023, consiguieron cinco victorias consecutivas en la Copa Abierta, Solo perdió ante el Chicago Fire de la MLS en la tercera ronda propiamente dicha.. Ningún equipo no profesional avanzó más lejos en la competición que la Casa Blanca. Curiosamente, solo pudieron lograr un tercer puesto en la liga ese mismo año, un testimonio de la calidad de la Conferencia Heartland.

¿Dónde entra en juego Pro-Rel?

Desde los inicios de la MWPL han existido rumores sobre un formato de ascenso-descenso. En 2021, la organización entró en una asociación estratégica con NISA, la única liga profesional en Norteamérica que apoya el movimiento pro-rel. El plan a largo plazo de NISA para la movilidad entre ligas gira en torno a su liga nacional semiprofesional, NISA Nation, así como a sus socios regionales. Si bien no existe ninguna designación oficial de ligas por debajo del tercer nivel de US Soccer, NISA Nation puede considerarse una liga de cuarto nivel. Esto, a su vez, designaría al MWPL y a otros socios de NISA, que incluyen a la EPSL pro-rel, como de quinto nivel. En un mundo ideal, una pirámide simplificada permitiría ascensos y descensos en los tres niveles. Un sistema así ciertamente transformaría el panorama futbolístico del país. Sin embargo, NISA se ha visto envuelta en controversias persistentes y tiene una estructura corporativa en constante vacilación. Estos problemas continúan paralizando la agitación propuesta.

Por el momento, el MWPL ha tomado el asunto en sus propias manos. Antes que nada, anunció el Plan MWPL 2030 en octubre de 2023. En un comunicado oficial, la liga describió el plan como “una hoja de ruta para un futuro sistema escalonado que incluirá ascensos y descensos”. En otras palabras, para 2030, el objetivo es tener una estructura general pro-rel en todas las conferencias. El plan estipulaba que algunos cambios podrían ocurrir “ya en 2025”. Sin embargo, menos de un mes después de la introducción del MWPL 2030, los clubes de la Heartland Conference lanzaron una propuesta conjunta a la liga, pidiendo que se implementara pro-rel para la temporada 2024. Parece que la liga y sus clubes se han adelantado.

¿Cómo cambiarán las cosas en la Midwest Premier League?

El viernes se aceptó la propuesta. Por primera vez en la historia del fútbol del Medio Oeste, una liga afiliada profesionalmente tendrá ascensos y descensos. A partir de 2024, La Conferencia MWPL Heartland constará de dos divisiones con movilidad entre las dos. Este año, seis equipos competirán en la División 1 y siete equipos competirán en la División 2. Según la liga, la alineación inicial se basa en “el mérito deportivo y los resultados de todos los tiempos en la liga”. Aún no se ha especificado exactamente cuántos equipos ascenderán o descenderán anualmente.

La División 1 es nada menos que una liga de estrellas en lo que respecta al fútbol del Medio Oeste. En esta liga competirán, por ejemplo, el Bavarian United y el Chicago House. También lo harán los gigantes de Chicago, el RWB Adria, un club histórico fundado por inmigrantes croatas en 1959. Adria ha hecho cinco apariciones distintas en la Copa Abierta propiamente dicha y es nueve veces campeón de la Copa del Estado de Illinois. Un tercer equipo de Chicago también competirá en la División 1. Czarni Jaslo, un equipo dirigido por polacos, se unió a la MWPL recién en 2023, pero se alzó con el título de conferencia en su primera temporada. Perdieron sólo una vez en toda la temporada y terminaron cuatro puntos por delante de Adria en segundo lugar.

Finalmente, dos equipos de mercados más pequeños completan la división: DeKalb County United (DeKalb, IL) y Steel City FC (Joliet, IL). Ambos son reconocidos por sus apasionados seguidores y su increíble alcance comunitario, lo que les ha llevado a una gran popularidad. Además, los dos clubes tienen una habilidad especial para atraer a los mejores talentos a sus equipos, a menudo organizando matanzas de gigantes contra clubes de las grandes ciudades. Como era de esperar, estos equipos de pueblos pequeños tienen una rivalidad feroz entre ellos, con intensas batallas tanto en el campo como en las redes sociales.

¿Cuál ha sido la reacción de los ejecutivos del club?

FC Ciudad de Acero

El anuncio de un cambio tan drástico en la estructura de la liga ha causado conmoción en la Midwest Premier League. Ivaldo Basso, presidente del Steel City FC, habló en exclusiva con Last Word on Sports sobre el asunto. “Creemos que el fútbol semiprofesional debería ser apasionante”, afirma Basso. Elogió la decisión de la liga y dijo que “añadirá intriga a la competición”.

De hecho, el nivel superior de la Heartland Conference está tan repleto de calidad que Basso cree que “no es exagerado decir que puede estar entre los circuitos semiprofesionales más difíciles del país”. Además de ser el director de Steel City, Basso también forma parte de la junta directiva de MWPL, lo que significa que estuvo directamente involucrado en el cambio a pro-rel. Él, como la mayoría de los involucrados con la liga, parece emocionado de ver finalmente que la idea se haga realidad.

Condado de DeKalb Unido

Además de Basso, LWOS contactó a John Hall, presidente de DeKalb County United y ex presidente de MWPL. Hall comparte los sentimientos de Basso y afirma que DKCU está “encantada de tener la oportunidad de competir con lo mejor que nuestra conferencia tiene para ofrecer”. Sí observa que la perspectiva del club cambia ahora que se avecina la amenaza del descenso. “Solo hay un objetivo en la liga en 2024: mantenerse arriba”. Hall también elogia a la administración de la liga por “equilibrar todos los desafíos de gestionar una liga dirigida por miembros”, al tiempo que señala que el Plan 2030 está lejos de ser un concepto nuevo. Dice que estuvo en proceso durante su mandato como presidente de la liga, y que el cambio de formato de 2024 es “solo el comienzo de algunas cosas realmente interesantes para [the league].”

En cuanto a lo que podría suceder a mayor escala, Hall dice que espera ver algún día una “pirámide de fútbol amateur completa bajo la dirección de USASA”. Si esto sucederá alguna vez es una gran incógnita, pero con dos grandes ligas amateurs operando ahora al menos parcialmente sobre una base pro-rel, la puerta está abierta. Sin embargo, un salto de semiprofesional a profesional es muy poco probable en Estados Unidos. Dicho esto, una adopción generalizada del pro-rel por parte de USASA podría potencialmente llevar a US Soccer a imponer algo por el estilo entre los tres niveles que supervisa.

Castillo de Edgewater FC

Quizás no sea sorprendente que los clubes nombrados para la División 1 de la Conferencia Heartland hayan reaccionado tan positivamente a las noticias recientes. Pero ¿qué pasa con los equipos de la División 2? Edgewater Castle, un club sin fines de lucro de Chicago, es uno de los tres equipos que efectivamente han descendido. Sin embargo, también ellos elogian el cambio de formato de la liga. El director del club, Tom Arnison, señala que la nueva división “sin duda será competitiva”, especialmente si se considera el “elemento sorpresa” que traerán los cuatro nuevos equipos de expansión.

Dicho esto, el ECFC no tiene ningún interés en quedarse. “La primera división es donde queremos estar y donde creemos que somos capaces de jugar”, dice Arnison. Este es un sentimiento que los equipos compañeros de Edgewater en la División 2 probablemente compartirán. Dado que la segunda división consta de sólo siete clubes, todos están en la carrera por el ascenso. La nueva temporada no dejará de sorprender.

Un gran paso hacia un objetivo importante

La Midwest Premier League es semiprofesional, muy por debajo del brillo y el glamour de la MLS y la USL, lo que hace que sea fácil ver estas noticias como menores o incluso sin importancia. Pero sólo porque sea fácil no significa que sea correcto. La decisión de la liga hace mucho más de lo que uno podría imaginar.

Lógicamente, afectará drásticamente el panorama futbolístico del Medio Oeste. Más allá de eso, sin embargo, el formato pro-rel del MWPL sienta un precedente nacional. El movimiento finalmente está ganando terreno en Estados Unidos. La EPSL puso la pelota en marcha en 2021 y la MWPL la mantendrá en movimiento en 2024. Es difícil imaginar que este será el alcance. Se esperan más cambios en los próximos años. Poco a poco, organización tras organización, región tras región, el fútbol de ligas inferiores estadounidense se está recuperando. Y sin importar si eres un aficionado, un jugador, un ejecutivo o un periodista, debes admitir que es un espectáculo maravilloso.

Crédito de la foto: Robert Killips | Lansing State Journal / USA TODAY NETWORK, de una foto en la cabeza de Lansing Common y una foto en la cabeza de Tulip City, el 21 de mayo de 2022.

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