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De cara al 2024, los Astros tienen un hacha que trabajar con el equipo en la Interestatal 45 en Dallas. Houston se mantuvo tranquilo fuera de temporada, pero su movimiento más importante para apuntalar su bullpen fue enorme. Los fangraphs han colocado a los Astros con un 60% de posibilidades de ganar la Liga Americana Oeste, con un 11% de posibilidades de ganarlo todo. Están detrás de los Bravos de Atlanta y los Dodgers de Los Ángeles en ambas categorías. Occidente es mucho más difícil ahora que antes. De cara a los juegos de entrenamiento de primavera de 2024, los Astros esperan quedarse con un campeonato de Serie Mundial en 2024.

Gerente

Joe Espada reemplaza a Dusty Baker.

¿Dónde está éste? ¿Podrá el nuevo entrenador, Joe Espada, hacer la transición de entrenador de banco a entrenador de tiempo completo y de pleno derecho? El hecho de ser bilingüe ya le da una ventaja en el equipo mayor que la que Dusty tenía en su bolsa de trucos. Espada ha demostrado su mérito como entrenador de banquillo, reemplazando al equipo donde y cuando podía cuando era necesario. Ha expresado interés en impulsores que utilizan habilidades e instintos de gestión tradicionales, además de implementar análisis en su enfoque. Ha demostrado su valía como miembro del equipo estos últimos años; ¿Le brindará el equipo la misma sensación de confianza y seguridad de cara a la temporada regular de 2024?

Primera base

Abreu – Mero destello o signo de interrogación

¿Fue la temporada 2023 de los Astros para el primera base José Abreu simplemente un problema al final de la temporada, o fue el principio del fin para un alguna vez gran jugador de cuadro? Abreu continuará con su comienzo mediocre con los Astros, que todos esperamos sea un regreso a su forma estándar. Esto fue algo que los fanáticos de los Astros vislumbraron luego de una lesión al final de la temporada.

Campo medio

Esta podría ser una de las ubicaciones más sólidas y seguras para los Astros. José Altuve y Jeremy Peña se dirigen al 2024 con más de algunos años de enredos contractuales. El medio del cuadro de los Astros probablemente estará seguro durante las próximas temporadas.

Altuve, un Astro de por vida

Justo al comienzo de los entrenamientos primaverales, José Altuve logró lo que tantos fanáticos de los Astros deseaban y esperaban de él: firmar un contrato a largo plazo. Con esto en la bolsa, Altuve seguirá siendo miembro del roster de los Astros hasta 2029, confirmando casi con seguridad que sus últimos años serán en Space City.

El nuevo enfoque de Peña

El campocorto Jeremy Peña se tomó un receso de temporada para ajustar su enfoque en el plato. Después de su campaña de novato, que le valió el premio al Novato del Año de la Liga Americana, un guante de oro por su trabajo defensivo y un Jugador Más Valioso de la Serie Mundial como novato, Peña resbaló un poco y experimentó una depresión de segundo año. Durante la última temporada baja, Peña se convirtió en un jugador de béisbol más cortado, pero la segunda mitad de su temporada careció de producción. Se acercará al plato esta temporada con un swing nuevo y ajustado. Es preciso el trabajo y disciplina que Peña ha demostrado para acentuar sus habilidades y mejorar su desempeño. Los resultados aún están por verse.

Tercera base

¿Bregman será Astro en 2025?

Al comienzo de la temporada baja de 2024, surgieron varias preguntas. Uno de los más importantes fue qué hacer con los favoritos y líderes de los Astros a largo plazo, José Altuve y Alex Bregman. Los Astros firmaron a Altuve, respondiendo esa pregunta. Ahora, el problema se reduce a un puñado de jugadores: el nombre más importante y con más antigüedad sería Alex Bregman. En una temporada en la que Bregman necesitará brillar para conseguir el mejor acuerdo posible de los posibles pretendientes, los Astros parecen estar cubriendo sus apuestas tras la firma de Altuve. De cara al futuro, su régimen fuera de temporada mejoró y hay esperanzas, por parte del equipo, la base de fanáticos y el propio Bregman, de que regrese a su forma anterior de la temporada regular.

El jardinero y el bateador designado

El experimento de Jake Meyers continúa.

El trabajo es que Jake Meyers haga el suyo propio. Ha habido consternación por el tiempo de juego de Chas McCormick versus el de Jake Meyers, y con razón. Los números de McCormick han brillado, mientras que los de Meyers aún no han alcanzado el mismo brillo. A pesar de esto, es excelente en el campo, juega una gran defensa en los jardines, posee un buen alcance y un brazo fuerte, todo lo que los Astros necesitarán en los jardines esta temporada. La esperanza y el experimento es que su bate finalmente alcance su guante.

Otro obstáculo en el camino para el futuro de los Astros será el potencial de contratar al jardinero y joven toletero Kyle Tucker. Altuve, Bregman y Tucker fueron los grandes nombres de cara a 2025 y más allá una vez que comenzó la temporada baja. Una de estas estrellas permanecerá en el club hasta su jubilación. ¿Los Astros agregarán a Altuve con un par de incondicionales, mantendrán una figura complementaria y dejarán ir a otra, o descartarán a ambos por las esperanzas de prospectos emergentes?

Es probable que haya mucha rotación en los jardines esta temporada. Yordan Álvarez, Kyle Tucker, Chas McCormick, Jake Meyers y probablemente un pequeño número de suplentes como Mauricio Dubón, indultándolos en ocasiones. De ellos, el que tiene más probabilidades de verse la mayor parte del tiempo como bateador designado es Álvarez. Sin embargo, no se sorprenda al ver que el líder emergente del clubhouse pase un tiempo considerable en el lado izquierdo esta temporada. Logró 56 juegos en la posición en 2022, seguido de un lugar de 40 juegos allí el año pasado. Al bateador designado no le faltan opciones, así que no se sorprenda al ver a varios Astros recibir un descanso del campo, incluidos José Altuve, Mauricio Dubón y José Abreu, entre otros.

Rotación inicial

El revés de Verlander

La semana pasada, los lanzadores y receptores llegaron a sus respectivos lugares de entrenamiento de primavera. Para los Astros, eso incluye al futuro miembro del Salón de la Fama Justin Verlander y a la estrella emergente del año anterior, JP France. Si bien llegó al estadio y al campo para acondicionamiento y ejercicios, Verlander estaba solo parcialmente al 100%. Dijo a los periodistas que tiene un retraso de aproximadamente dos semanas en su preparación y que experimenta un problema menor en el hombro. En lugar de seguir adelante con la posibilidad de sufrir más daños y reveses, Verlander se está tomando su tiempo, no está preocupado y cree que el revés se ha resuelto solo. Reducir el ritmo para solucionar el problema le supuso un retraso de algunas semanas. La inflamación del hombro de Francia surgió hace unas semanas durante una sesión de bullpen. Una resonancia magnética resultante hizo que el equipo frenara a Francia, asumiendo las actividades del día a día.

¿Más preocupaciones sobre lesiones?

La pregunta permanece con Lance McCullers Jr.: No es que se desconozca si puede lanzar; él claramente puede. La pregunta es si podrá aguantar toda la temporada sin tiempo adicional en la lista de lesionados. Desafortunadamente, sólo ha jugado 130 partidos en su carrera. Sufrió su lesión más reciente mientras estaba en una sesión de bullpen al comienzo del entrenamiento de primavera la temporada pasada. Mientras avanzaba hacia las sesiones de lanzamiento en Minute Maid, sufrió un revés en mayo, se sometió a una cirugía en el tendón flexor en junio y permaneció fuera por el resto de la temporada.

A Luis García no le fue mucho mejor. Además de McCullers, los Astros perdieron a Luis García luego de una lesión el 1 de mayo. Se sometió a una cirugía Tommy John en el codo derecho y terminó perdiéndose toda la temporada 2023. Además del probable regreso de McCullers a mitad de temporada, García planea regresar a la rotación aproximadamente al mismo tiempo, convirtiéndose en un factor en la segunda mitad de la temporada.

El bullpen

Un nuevo cerrador

En uno de los movimientos finales de la temporada baja, los Astros de Houston firmaron al agente libre Josh Hader, más recientemente con los Padres de San Diego, con un contrato de cinco años. Lo que comenzó como una temporada baja tranquila no podría haber terminado con una explosión mucho más fuerte. Como uno de los principales cerradores del juego actual, su incorporación a Pressly hace que el bullpen sea una entidad muy temida de cara a la temporada 2024. Esto debería aliviar las preocupaciones luego de un bullpen agotado por los agentes libres de la temporada pasada y la pérdida de Kendall Graveman por lesión.

Durante varias temporadas, Ryan Pressly ha salido al montículo desde el bullpen bajo las notas de “God’s Gonna Cut You Down” de Johnny Cash. Esos días ya están llegando a su fin. Cuando los Astros firmaron al cerrador agente libre Josh Hader, se especuló sobre lo que podría pasar entre los dos reconocidos relevistas. Cuando los lanzadores y receptores informaron sobre los entrenamientos de primavera, el manager de los Astros, Joe Espada, confirmó que Hader se haría cargo de las tareas de cerrador esta temporada. Pressly aceptó y afirmó después del anuncio que “me pagan por sacar tres outs; no importa si es en la cuarta entrada o en la novena entrada”.

Créditos de las fotografías principales: Jim Rassol-USA TODAY Sports

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